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Cómo los bancos ayudaron a los 'boligarcas' de Venezuela a extraer miles de millones


Sasha Chavkin
Patricia Marcano
Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación (ICIJ)

En una estufa de gas oxidada en el apartamento de Selena Ramirez, una pequeña llama estaba encendida.

Ramírez, de 69 años, comparte el apartamento con su hija y su nieto de 11 años. Está en la planta baja de un complejo de viviendas del gobierno en San Francisco de Yare, una ciudad de Venezuela a unas 40 millas al sur de Caracas. Las paredes exteriores del edificio están estampadas con la mirada atenta del fallecido presidente venezolano Hugo Chávez.

Ramírez mantiene encendida la estufa durante horas cuando hace las tareas del hogar.

"Lo dejo porque los partidos son muy caros", dijo Ramírez. "No podemos ir comprándolos todo el tiempo".

Venezuela está sufriendo una de las crisis humanitarias más graves del mundo. La inflación está fuera de control y la industria petrolera del país, que alguna vez impulsó la economía, está en ruinas. Uno de cada tres venezolanos no come lo suficiente y alrededor de 5 millones de venezolanos, más de uno de cada seis, han huido del país.

Empresarios adinerados con estrechos vínculos con los gobiernos de Chávez y su sucesor, Nicolás Maduro, han alimentado el desastre. Estos magnates son conocidos como “ boligarcas ” , una referencia irónica al héroe de la independencia sudamericana Simón Bolívar, a quien Chávez invocó como inspiración para su movimiento político. Su riqueza deriva en gran parte de contratos gubernamentales, a menudo para proporcionar servicios a los pobres.

Un caché de informes bancarios secretos, obtenido por BuzzFeed News y compartido con el Consorcio Internacional de Periodistas de Investigación , muestra cómo los boligarcas sacaron grandes sumas de dólares en dinero público de Venezuela, incluido el dinero destinado a vivienda y otros servicios básicos, incluso cuando el país la economía estaba colapsando. El caché, conocido como FinCEN Files , incluye más de 2,100 informes de actividades sospechosas presentados por los bancos a una agencia del Departamento del Tesoro de los EE. UU. Conocida como Financial Crimes Enforcement Network.

Alejandro Ceballos Jiménez, un magnate de la construcción con acogedoras conexiones con el gobierno, envió en secreto al menos $ 116 millones de contratos de vivienda pública a destinatarios, incluidas empresas offshore y cuentas bancarias de familiares, según muestran los documentos. Los contratos eran para la construcción del complejo de viviendas de Ramírez, parte de un gran plan para construir millones de viviendas asequibles para los venezolanos comunes.

Ceballos posee una mansión en la capital venezolana de Caracas y una casa de ocho habitaciones en los suburbios de Miami, cerca de un hipódromo donde sus caballos compiten semanalmente por decenas de miles de dólares en premios.

Ceballos es uno de los al menos siete magnates venezolanos cuyos tratos financieros con las administraciones de Chávez y Maduro se revelan en los documentos de los Archivos de FinCEN . Estos empresarios, conocidos por su amor por los Rolex y los caballos de carreras, viven en su mayoría fuera de Venezuela, favoreciendo a Florida, Madrid y el balneario dominicano de Punta Cana.

Alejandro Ceballos Jiménez

Los documentos también revelan el papel fundamental que desempeñan los bancos en Europa y Estados Unidos para facilitar el flujo de dinero desde Venezuela, a pesar de las flagrantes señales de alerta que señalan irregularidades financieras. Los prestamistas más pequeños, que incluyen a los bancos suizos CBH Compagnie Bancaire Helvétique y Julius Baer Group, ayudaron a los venezolanos ricos a sacar efectivo del país, estableciendo cuentas en el extranjero que ocultaban el origen de su dinero, según muestran los registros y otros documentos.

Banco Espirito Santo, con sede en Portugal antes de que los reguladores lo disolvieran, sacó más de cien millones de dólares de Venezuela para la familia Ceballos antes de que las autoridades de Estados Unidos y Portugal comenzaran a investigarlo por lavado de dinero. La compañía petrolera nacional de Venezuela y un programa contra la pobreza llamado Misión Che Guevara se encontraban entre las agencias estatales que pagaban enormes sumas a las empresas de Ceballos, canalizadas a través de una empresa fantasma en Londres.

Los principales bancos mundiales también desempeñaron un papel. JPMorgan Chase, con sede en Nueva York, y Standard Chartered, con sede en Londres, procesaron transacciones cuestionables mientras se desempeñaban como bancos corresponsales, un papel de intermediario en el que los bancos multinacionales conectan a los prestamistas más pequeños al sistema financiero global.

En general, los bancos reportaron más de 4.800 millones de dólares entre 2009 y 2017 en transacciones sospechosas con vínculos con Venezuela, según un análisis del ICIJ. Casi el 70% de ese monto correspondía a dinero público y tenía como partido a una entidad del gobierno venezolano, como el Ministerio de Hacienda o la petrolera estatal.

“Eso es lo que la gente no conecta”, dijo Zair Mundaray, quien se desempeñó como principal fiscal anticorrupción en Venezuela hasta que fue exiliado en 2017, y ahora asesora al líder opositor Juan Guaidó. “Todas las cosas que los venezolanos no tienen son del dinero que se fue al exterior”.

'Los enchufados'

En una comunidad cerrada en las afueras de Miami, la casa de Ceballos domina la esquina de Jockey Circle y Steeplechase Drive. Los caballos mordisquean el exuberante césped verde de las casas al otro lado de la calle.

Aproximadamente a media hora en coche de la propiedad se encuentra el hipódromo Gulfstream Park en Hallandale Beach, Florida. El hipódromo es donde los caballos del establo de carreras de Ceballos compiten cada semana por bolsas de hasta $ 75,000. En su entrada, un Pegaso de 110 pies de alto se yergue a horcajadas sobre un dragón vencido, la segunda estatua más alta en los Estados Unidos continentales detrás de la Estatua de la Libertad.

Para Ceballos, la emoción de ganar una carrera de caballos es uno de los grandes placeres de la vida. “Es como darle un beso a una mujer hermosa”, dijo en una entrevista de 2016 publicada en su sitio web personal .

La fortuna de Ceballos proviene de su empresa familiar de construcción, que opera en Venezuela desde hace décadas. La empresa fue fundada en 1978 por su madre, Maura Betty Jiménez de Ceballos, y muchas de sus operaciones se consolidaron en el año 2000 bajo su actual empresa insignia, Inversiones Alfamaq. Grupo 7C, la empresa matriz de los negocios familiares, toma su nombre de Maura y sus seis hijos, siete miembros de la familia Ceballos.

Bajo el gobierno de Chávez, la familia Ceballos ganó decenas de contratos para construir escuelas, plantas de tratamiento de agua y otros proyectos, incluida la renovación de un importante estadio deportivo, el Poliedro de Caracas.

“No hay un estado en Venezuela en el que Alfamaq no haya trabajado durante estos 37 años”, presumió Alejandro Ceballos en una entrevista de 2016.

Ceballos ha sido perseguido por acusaciones de corrupción. Fue investigado por la Asamblea Nacional controlada por la oposición de Venezuela por presunta participación en varios esquemas para robar recursos públicos. En un caso, se sospechaba que ayudó a desviar $ 500 millones de un productor estatal de aluminio y oro; en otro, presuntamente colaboró ​​en la venta indebida de terrenos públicos en una zona turística denominada “Acapulco Venezuela”.

Las investigaciones, que Ceballos denunció en un sitio web de la empresa como “acusaciones infundadas” promovidas por “intereses malsanos”, finalmente fueron abandonadas.

La familia Ceballos mantuvo sus estrechos vínculos con la élite gobernante venezolana durante el gobierno de Maduro.

En 2016, Venezuela firmó un acuerdo con Gold Reserve, una empresa minera de oro canadiense. Luego de una ceremonia oficial a la que asistió Maduro, se realizó una celebración en la mansión de cuatro pisos de los Ceballos en el elegante barrio de Alto Hatillo en Caracas, dijo un ex empleado de la familia Ceballos a los socios del ICIJ en Armando.info , un sitio web de noticias de investigación venezolana. .

Inversiones Alfamaq adquirió una participación en Gold Reserve y brindó “servicios de apoyo” a una operación minera de metales preciosos en el estado suroriental de Bolívar.

Entre los venezolanos, los magnates aliados del gobierno como Ceballos también son conocidos como enchufados o "enchufados". Muchos los consideran especuladores, explotando un país que Transparencia Internacional clasificó este año como uno de los cinco más corruptos del mundo.

Antonio Travieso, de 55 años, un vendedor de comida en el mercado Chacao en Caracas, dijo que las empresas comerciales de los enchufados no ofrecen ningún beneficio a Venezuela ni a su gente.

“Es un negocio que traerá dinero fácil, dinero de trampas, sin preocuparse por las consecuencias”, dijo a Armando.info.

Ceballos no respondió a las solicitudes de ICIJ de una entrevista ni respondió preguntas detalladas enviadas por escrito en agosto. En un correo electrónico a un periodista del ICIJ, citó dificultades para acceder a los documentos debido a la cuarentena COVID-19 de Venezuela. No respondió a correos electrónicos posteriores que ofrecían extender el plazo para una respuesta.

“A la luz de lo siguiente confirmo la imposibilidad de atender sus solicitudes en el tiempo señalado, y ratifico la consideración que se le debe a los periodistas por su valentía, valentía y ética, siempre que su trabajo tenga el respeto a la verdad como su verdadero norte ”, Escribió Ceballos.

'Saquear la riqueza de una nación'

Gran parte del dinero que salió de Venezuela ha desaparecido de la vista del público. Los documentos de FinCEN Files ofrecen una vista poco común de adónde fueron algunos de ellos y los bancos que ayudaron a enviarlos en su camino.

La información proviene de los propios bancos.

Se requiere que un banco envíe un informe de actividad sospechosa a FinCEN si “sabe, sospecha o tiene motivos para sospechar” que una transacción que se mueve a través de los EE. UU. Involucra dinero delictivo o no tiene un propósito comercial aparente. Estos informes no constituyen acusaciones penales, pero brindan la línea de defensa más sólida del sistema financiero contra políticos corruptos, narcotraficantes y delincuentes comunes que lavan ganancias ilícitas. Se supone que los prestamistas deben buscar activamente e informar sobre las transacciones que generan señales de alerta de posibles delitos financieros.
En cambio, los documentos de FinCEN Files muestran que los bancos a menudo presentaban informes solo en respuesta a la mala prensa sobre los clientes y, a veces, cuando se enfrentaban a investigaciones sobre sus propias acciones.

La sucursal en Miami del Banco Espírito Santo, un prestamista portugués amonestado por el gobierno de Estados Unidos en 2005 por abrir cuentas secretas para el dictador chileno Augusto Pinochet, procesó más de $ 262 millones en transacciones vinculadas a Ceballos.

Luego, tardíamente, intentó verificar la legitimidad de los traspasos de Ceballos, pero no pudo. Los pagos a miembros de la familia parecían "excesivos", los documentos destinados a corroborar las transferencias "plantearon numerosas preocupaciones" y varias transacciones con entidades vinculadas a esquemas de lavado de dinero parecían "de naturaleza artificial", según informes que el banco envió a los reguladores estadounidenses en 2013 y 2014.

Más tarde, en 2014, el Wall Street Journal informó que las autoridades estadounidenses estaban investigando la sucursal de Espírito Santo en Miami por presunto lavado de dinero vinculado a Venezuela.

Después de que las autoridades portuguesas disolvieran Espirito Santo, la sucursal de Miami pasó a llamarse Brickell Bank y luego fue adquirida en 2019 por Banesco USA. Banesco USA dijo que la unidad actualmente no tiene directores o administradores retenidos de propietarios anteriores y que tiene un programa sólido para combatir el lavado de dinero.

Los bancos contactados para esta historia citaron la privacidad del cliente y la naturaleza confidencial de los informes de actividades sospechosas al explicar por qué no podían abordar preguntas detalladas sobre las transacciones.

CBH negó cualquier participación en el lavado de dinero vinculado a Venezuela. El Grupo Julius Baer dijo que lamentaba sus deficiencias pasadas y que recientemente había tomado medidas radicales para fortalecer sus controles contra el lavado de dinero.

Los bancos que han estado vinculados a transacciones sospechosas relacionadas con Venezuela se han enfrentado a diversas respuestas de los reguladores.

Algunos, como CBH, han enfrentado poco escrutinio. El gobierno suizo prohibió a Julius Baer “adquisiciones grandes y complejas” y nombró a un auditor independiente para monitorear sus actividades. Espirito Santo fue cerrado por reguladores en relación con investigaciones de lavado de dinero.

Pero los castigos llegaron solo después de que ya habían ayudado a sacar miles de millones de dólares de Venezuela. Los supervisores del sistema financiero global demostraron ser incapaces de contener el torrente de dinero que fluía de las arcas públicas venezolanas a las cuentas bancarias privadas de Ginebra a Miami, encontró ICIJ.

“Los banqueros estaban completamente inmersos en este esquema de saquear la riqueza de una nación”, dijo Martin Rodil, fundador y director ejecutivo de InterAmerican Solutions, una consultora que asesora al Departamento del Tesoro de Estados Unidos sobre las sanciones a Venezuela. "Sin los bancos, esto no habría sucedido".

Diablos bailando

La Gran Misión Vivienda, un plan para construir dos millones de viviendas para los pobres y la clase trabajadora, fue una de las empresas más ambiciosas del presidente Chávez.

“El problema de la vivienda no se puede resolver desde dentro del sistema capitalista”, tronó Chávez durante la ceremonia de inauguración del programa transmitida a nivel nacional en abril de 2011. “Aquí lo vamos a resolver con socialismo y más socialismo”.

Al año siguiente, Venezuela otorgó un contrato de $ 126 millones a una empresa de energía italiana, Energy Coal SPA, para construir 1,540 departamentos de bajos ingresos para el proyecto en San Francisco de Yare. El pueblo fue un bastión político de Chávez, conocido por un festival religioso anual llamado Diablos Danzantes de Yare en el que adoradores disfrazados de demonios bailan por las calles.

El acuerdo exigía que el gobierno venezolano comercializara el coque de la empresa italiana, un combustible relacionado con el carbón, a cambio de la construcción de las viviendas. Los italianos, sin embargo, “no tenían ni la capacidad técnica ni la experiencia” para construir las casas, según descubrió más tarde una investigación del gobierno venezolano. Energy Coal subcontrató el trabajo a Sarleaf Limited, una empresa con sede en Londres controlada por Ceballos y sus familiares.

Los abogados suizos sirvieron como testaferros de Sarleaf para ocultar la propiedad de la familia Ceballos, según un informe que Espírito Santo presentó más tarde al Departamento del Tesoro de Estados Unidos. La empresa offshore se creó con "fines de seguridad" para "proteger a la familia Ceballos de ser expuesta en Venezuela", escribió el banco .

Entre abril de 2013 y enero de 2014, las agencias gubernamentales venezolanas pagaron a Sarleaf más de $ 146 millones, dicen los informes de Espírito Santo. Entre las agencias que trabajaron con Sarleaf estaban la petrolera estatal y un programa contra la pobreza llamado Misión Che Guevara.

Sarleaf luego distribuyó decenas de millones de dólares a empresas y cuentas bancarias de miembros de la familia Ceballos, informó Espírito Santo.

El hijo de Ceballos, Alejandro Andrés Ceballos, parece haber sido el mayor beneficiado. Cobró $ 22 millones a través de una cuenta bancaria creada para administrar sus “ahorros, inversiones y gastos personales” y otros $ 22 millones a través de una empresa en Panamá que “brinda servicios de facilitación de importación y exportación de productos de la industria de la construcción”. Alejandro Andrés Ceballos no respondió a las preguntas que el ICIJ envió a su empresa Proyectos y Construcciones 1128 ya Inversiones Alfamaq.

Espirito Santo encontró que algunas transferencias estaban “en línea con el propósito de las cuentas” utilizadas para los negocios de construcción de la familia (por ejemplo, se enviaron $ 24 millones a Inversiones Alfamaq). Pero el banco expresó su preocupación por los más de $ 6 millones que las empresas enviaron a las cuentas personales de los familiares, pocos días después de recibir el dinero del gobierno venezolano a través de Sarleaf.

“El patrón de pagos y la porción significativa o margen enviado a los miembros de la familia parece ser excesivo”, escribió Espírito Santo en un informe de febrero de 2014.

Después de revisar las facturas y los contratos proporcionados por Sarleaf para corroborar otro lote de transferencias, Espírito Santo concluyó que probablemente eran de “naturaleza artificial”, es decir, transacciones falsas relacionadas con el lavado de dinero o la elusión fiscal.

En 2015, el gobierno venezolano investigó el proyecto de vivienda. Su investigación encontró “irregularidades” en su financiamiento y concluyó que Sarleaf había cobrado de más por su trabajo.

Los residentes comenzaron a mudarse al complejo a fines de 2015, dijeron los inquilinos a los socios de ICIJ en Armando.info.

El departamento de Selena Ramirez está completo pero escasamente amueblado, con un puñado de sillas, una mesa, un refrigerador y una máquina de coser. El agua del grifo está disponible solo unas pocas horas al día. En la entrada, un pequeño letrero invita a los transeúntes a inscribirse en las lecciones de costura.

“Soy costurera, sé hacer zapatos”, dijo Ramírez con una sonrisa.

Muchos de sus vecinos huyen de Venezuela y su economía arruinada. Dejan atrás departamentos vacíos que lucen como saqueados, dijo Ramírez.

Banca de los 'boligarcas'

La familia Ceballos había aprovechado una rica veta de ingresos del gobierno venezolano. Pero para disfrutar de ese dinero lejos de la crisis que afecta a Venezuela y adquirir activos como propiedades y caballos de carreras en el sur de Florida, la familia necesitaba ayuda.

La familia tenía que poder mover dólares, que escaseaban en Venezuela debido a la inflación galopante y los estrictos controles de divisas.

Espirito Santo Bank, entonces el segundo prestamista más grande de Portugal, y su sucursal en Miami, estaban listos para ayudar. Ricardo Espirito Santo Salgado, el antiguo director ejecutivo del banco, había cultivado estrechas relaciones con funcionarios gubernamentales y familias adineradas de países en desarrollo como parte de una agresiva estrategia de crecimiento.

En 2012, Espírito Santo abrió una cuenta corriente comercial para Sarleaf, la empresa offshore controlada en secreto por la familia Ceballos.

El banco procesó más de $ 262 millones en pagos vinculados a Sarleaf, así como transacciones asociadas con los magnates Isabel dos Santos de Angola y Dmytro Firtash de Ucrania, según muestran los documentos de FinCEN Files. Dos Santos y Firtash enfrentan cargos penales de corrupción en Angola y Estados Unidos, respectivamente. Otros bancos involucrados en esas transacciones informaron a FinCEN como posiblemente vinculados a la corrupción.

En 2014, Espírito Santo se vino abajo. Las autoridades portuguesas cerraron al prestamista en problemas y trasladaron sus activos activos a un nuevo banco, Novo Banco, que estaba controlado por el banco central de Portugal.

Salgado fue arrestado y detenido brevemente. En julio de este año, los fiscales lo acusaron de lavado de dinero, soborno, malversación y fraude fiscal.

El banco suizo CBH también ha sido vinculado repetidamente con venezolanos acusados ​​de corrupción.

Entre sus clientes más destacados se encontraba Alejandro Betancourt, que tenía solo 29 años cuando fundó Derwick Associates, una empresa de energía que consiguió miles de millones de dólares en contratos sin licitación para reparar la averiada red eléctrica de Venezuela. Betancourt y sus socios jóvenes bien relacionados se hicieron conocidos como los “bolichicos”, los pequeños boligarcas.

En 2018, el Departamento de Justicia de EE. UU. Acusó a un alto ejecutivo de Derwick, Francisco Convit Guruceaga, y a otras siete personas por un supuesto plan de soborno y lavado de dinero de 1.200 millones de dólares. Betancourt fue citado en la denuncia penal como un cómplice anónimo, informó más tarde el Miami Herald.

A pesar de los esfuerzos de Betancourt para cerrar el caso, que incluyeron la contratación del abogado personal del presidente Donald Trump, Rudolph Giuliani, para presionar al Departamento de Justicia en su nombre, los fiscales siguieron investigando. En febrero, el tribunal supremo de Suiza ordenó a CBH y a otros bancos suizos que entregaran los registros de Betancourt a los fiscales estadounidenses.

Una investigación de Bloomberg News de 2019 encontró que CBH atendió a clientes venezolanos en ambos lados de las transferencias de dinero y les permitió usar la sede del banco en Ginebra como su dirección de registro, privilegios especiales que los ayudaron a evitar el escrutinio regulatorio.

Otro banco suizo utilizado por los altos ejecutivos de Derwick fue el Julius Baer Group.

Betancourt y Convit eran clientes personales del ex director gerente y vicepresidente de Julius Baer, ​​Matthias Krull. En octubre de 2018, Krull fue sentenciado a 10 años de prisión por su participación en el esquema de lavado de dinero de $ 1.2 mil millones.

CBH negó su participación en actos de corrupción vinculados a Venezuela y cuestionó los informes de Bloomberg. El banco se desinvirtió por completo de Venezuela en 2013, dijo el director legal de CBH, Christopher Robinson, a los socios de ICIJ en el Miami Herald.

“CBH no participa, ni ha facilitado ni tolerado el lavado de dinero, la corrupción, la malversación de fondos o cualquier otro acto ilegal o transacciones bancarias ilegales, y nunca lo ha hecho”, dijo Robinson.

El Grupo Julius Baer dijo que Krull cometió sus delitos fuera del alcance de sus deberes oficiales para el banco y que había salido del mercado venezolano en 2018. El banco dijo que ha tomado "medidas integrales" para mejorar su supervisión durante los últimos tres años.

“Lamentamos las deficiencias identificadas en nuestro negocio con clientes latinoamericanos”, dijo el Grupo Julius Baer a ICIJ en un comunicado.

Un abogado de Betancourt dijo que su cliente negó haber actuado mal y el abogado de Convit se negó a comentar.

La conexión de Wall Street

El efectivo ilícito no solo fluye a través de los bancos suizos y los centros financieros extraterritoriales. Gran parte termina fluyendo a través de dos capitales financieras: Nueva York y Londres.

Wall Street, en particular, juega un papel vital. La Reserva Federal otorga a los bancos más grandes un poder especial: transformar diferentes monedas en dólares, la moneda de reserva mundial, y enviarlas a otros bancos o empresas. Este servicio poco conocido, ofrecido por una tarifa a los bancos regionales y más pequeños, mantiene en movimiento los engranajes de las finanzas globales.

Los documentos de FinCEN Files muestran que estas instituciones financieras, conocidas como bancos corresponsales, alertan a las autoridades estadounidenses sobre docenas de pagos sospechosos que involucran a Derwick, CBH y Julius Baer.

Para asegurarse de que no están moviendo efectivo ilícito, se supone que los grandes bancos deben escudriñar a sus clientes (los bancos más pequeños) y los millones de pagos que fluyen a través de sus cuentas. Los informes de actividades sospechosas muestran que esta investigación es fortuita e ineficaz, y los bancos corresponsales a menudo no pueden determinar de manera concluyente si el dinero que manejan proviene de la delincuencia o la corrupción. A menudo marcan las transacciones años después de que ocurrieron.

Los bancos corresponsales desempeñaron un papel crucial al permitir que las ganancias de la presunta corrupción en Venezuela fluyeran de Caracas a Zúrich y Nueva York y luego se gastaran en todo el mundo.
Por ejemplo, Derwick envió casi $ 12 millones a una empresa llamada Mediterraneo Global Investments. Standard Chartered, actuando como banco corresponsal, determinó más tarde que los pagos eran sospechosos, pero no pudo determinar el "perfil comercial e identidad" de la empresa.

Un escrutinio más detenido de sus propios registros podría haber ofrecido información valiosa. El mismo banco, Standard Chartered, había señalado a Mediterraneo solo un mes antes por haber recibido $ 6.5 millones de una empresa vinculada a Martin Lustgarten Acherman. El empresario venezolano fue acusado por las autoridades estadounidenses en mayo de 2015 de lavar millones de dólares para cárteles de la droga utilizando esquemas de divisas del mercado negro venezolano.

Lustgarten ha negado los cargos, que luego fueron retirados después de que sus abogados presentaran documentos judiciales que alegaban que los fiscales no habían obtenido registros bancarios clave de otros países.

Tres de las empresas de la red de Lustgarten usaban cuentas bancarias en CBH, descubrió Standard Chartered.

Un informe de febrero de 2017 de JPMorgan Chase, que también actúa como banco corresponsal, señaló las transferencias realizadas por Julius Baer. El informe examinó las empresas sospechosas y los pagos vinculados a Alejandro Isturiz, un funcionario de la rama de adquisiciones de la petrolera estatal de Venezuela. Isturiz fue acusado más tarde ese año en Texas por cargos federales de lavado de dinero.

Uno de los sujetos del informe era una empresa panameña vinculada a Isturiz, Large Investment Inc., que usaba una cuenta Julius Baer en Suiza y pagaba o recibía dinero de otras tres entidades. Isturiz es un prófugo de la justicia estadounidense y, a partir de 2018, seguía prófugo. ICIJ no pudo contactar a Isturiz para hacer comentarios.

En una declaración al ICIJ, JPMorgan Chase reconoció que a principios de la década su régimen contra el lavado de dinero "necesitaba mejoras", pero que ahora ha asumido un papel de liderazgo en la lucha contra los delitos financieros. Standard Chartered dijo que ha realizado importantes inversiones en su programa de cumplimiento y ha experimentado una "transformación integral y positiva en los últimos años".

Mundaray, el exfiscal venezolano, dijo que el dinero proveniente de la corrupción pública en Venezuela ha sido lavado con éxito a gran escala. “Lo que empezó con los pequeños bancos cómplices terminó inundando el sistema bancario”, dijo Mundaray.

Sigue ganando

La administración del presidente Trump ha adoptado una línea dura con Venezuela. En marzo, Estados Unidos acusó a Maduro de tráfico de drogas y corrupción. Estados Unidos también ha sancionado a más de 90 funcionarios del gobierno de Maduro y de instituciones estatales, incluido el Banco Central de Venezuela y la petrolera estatal.

Pero la mayoría de los socios comerciales del gobierno venezolano han evitado las repercusiones, a pesar de mostrar señales de alerta en sus actividades financieras.

De al menos 26 personas, empresas y entidades gubernamentales con transacciones sospechosas relacionadas con fondos públicos citadas en los Archivos de FinCEN, tres han sido sancionadas por la Oficina de Control de Activos Extranjeros. Un gran conglomerado también ha sido investigado y ha enfrentado cargos penales en América Latina.

La impunidad de la que gozan muchos boligarcas es una consecuencia directa de la falta de control de los bancos en las actividades financieras de sus clientes, dijo Mundaray. “Ninguno de los bancos investigó esto lo suficiente”, dijo. “Porque lo que pasó fue realmente el saqueo de un país”.

Además de los destinos preferidos desde hace mucho tiempo, como Miami y Suiza, las élites empresariales cercanas al régimen de Maduro han adoptado recientemente nuevos paraísos para su riqueza, moviendo dinero a destinos como Hong Kong, Chipre y Turquía.

En Venezuela, la familia Ceballos sigue ganando contratos gubernamentales. Los trabajos recientes han incluido reparaciones a las instalaciones de tratamiento de agua en el estado norteño de Anzoategui y estaciones de bombeo en tres estados venezolanos, y ambos están en proceso.

No está claro con qué frecuencia Alejandro Ceballos se queda en su casa en las afueras de Miami, pero su Grupo 7C Racing Stable ha prosperado y sus caballos han ganado al menos 116 carreras desde su fundación.

En 2016, el caballo de Ceballos, Majesto, compitió en el Derby de Kentucky, momento en el que Ceballos dijo que había soñado desde que tenía seis años. En una entrevista antes de la carrera, Ceballos expresó su confianza en que los venezolanos estarían alentando una victoria de Majesto.

“Quiero decirle a Venezuela que sienta que este caballo es suyo”, dijo Ceballos. “Es el esfuerzo de todos los venezolanos”.

Majesto terminó cerca del final del grupo.

Colaboradores: Agustin Armendariz, Delphine Reuter, Tamoa Calzadilla, Sylvain Besson, Kevin Hall, Antonio Delgado, Jay Weaver, Ewald Scharfenberg

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